Volunteerism in Panama

By Nelva Araúz Reyes

In the last thirty years volunteering, has gradually evolved from being in a modest position, to being recognized as a key player in the development of different countries. This has led citizens to participate in the design and implementation of actions aimed at obtaining the interest of the population, well beyond purely altruistic attitudes. This position, characterized by isolated and sporadic events, lacks the effective and coordinated actions that a regulation guiding the scope of collective works would have.

These actions have been promoted to an international level through UN’s resolutions of the General Assembly, some of which are worth mentioning:

– Resolution 40/212 of December 17, 1985, where December 5th was declared as the International Volunteer Day for Economic and Social Development;

– Resolution 52/17 of November 20,1997 in which the year 2001 was proclaimed  as the International Year of Volunteers.

Both initiatives are intended to make visible the work of international volunteering and to encourage the discussion of its importance, prompting many countries to join the global commitment to recognize and celebrate volunteering as a way of achieving the Millennium Development Goals declared by the United Nations. These objectives aim to reduce poverty, hunger, disease, illiteracy, environmental degradation and discrimination against women.

The Republic of Panama has not been immune to this global movement, therefore, organizations of various kinds and several national companies, among them the         Morgan & Morgan Group, have identified volunteering as an effective method of achieving an equitable society.

Panama has taken a more active role in the promotion and recognition of volunteering, hosting in 2008 the XX World Volunteer Conference of the International Association of Volunteer Effort (IAVE, for its acronym in English), and participating in 2010 in the Latin American Conference on Volunteering, held in Bogotá, Colombia. The result of these participations was the need for Panama to have a law regulating voluntary work, associated with international practices.

Subsequently, in collaboration with IAVE – Panama, civil society partners, and the private sector, the Morgan & Morgan Group, represented by a group of lawyers committed to pro bono projects, conducted a comparative study of the main laws of volunteering in the world, which aim was the development of a draft bill regulating volunteering in Panama and adjusted to modern trends, without ignoring the realities of the country.

The purpose of this bill is to promote, perform, encourage and develop volunteerism in both the public and private sectors in the Republic of Panama, through joint coordination during a Volunteer Forum.

The preliminary draft sets as the objectives of volunteering to: contribute with their effort, skills and capabilities in order to provide quality of life for people and communities promoting their development with dignity and justice and, at the same time, maintaining values such as respect, solidarity, peace and freedom; raise public awareness to practice activities that promote social welfare, solidarity and cooperation for the benefit of people and communities in situations of disadvantage or vulnerability; and strengthen the initiatives carried out by public and private organizations who intend to promote sustainable human development in Panama.

The draft also establishes the principles of volunteering commitments and the rights of volunteers, the responsibilities of voluntary organizations, and the minimum incentives and recognitions that the law must acknowledge in regards to volunteer work.

Currently, the bill is under evaluation and being reviewed by various organizations that have volunteers in Panama, so that the final document is the product of a consensus of stakeholders. After the deadline, it will be presented as a citizens’ initiative to the Board of Deputies of Panama for its debate and subsequently for its approval.

Through pro-bono actions, such as counseling, advocacy, drafting and revising the volunteering draft bill in Panama, the Morgan & Morgan Group reiterates its international commitment, acquired in 2001 by signing the Global Compact of the United Nations, as a socially responsible company. We are firm believers that the adoption of this bill and its enactment into law will reorganize volunteerism in Panama, maximizing the collaboration of volunteers towards meeting the Millennium Development Goals.


 Nelva Marissa Araúz  Reyes, currently supports CSR consultancies at Morgan & Morgan. She joined the CSR area of Morgan & Morgan in 2007, collaborating with the Eduardo Morgan foundation and later in the coordination of the Community Legal Assistance Foundation (Fundalcom). Before joining Morgan & Morgan, Attorney Araúz Reyes, worked in legal offices that handled environmental, civil and criminal issues, as well as the Citizens Alliance for Justice, where she gained experience in project development, public policy and legislation analysis. Attorney Araúz Reyes, received her degree in Law and Political Science at the University of Panama, completed specialized studies in Procedural Law at the Interamerican University of Panama and a master’s degree in Criminal Policy at the National Autonomous University of Mexico where she is currently finishing her JD.

Fundalcom is the only project of this nature among Panamanian companies that aims to guide, and give legal representation –for free- to low income individuals in processes of family law and domestic violence. The foundation is supported also by lawyers and partners of Morgan & Morgan providing legal assistance through its Pro Bono program.

Por Nelva Araúz Reyes

En los últimos treinta años el voluntariado ha ido pasando, progresivamente,  de una posición poco visible, a ser reconocido como actor clave en el desarrollo de diferentes países, generando que los ciudadanos, participen en el diseño y ejecución de acciones  dirigidas a la obtención del interés general, buscando así superar actitudes meramente altruistas, que eran caracterizadas por acciones aisladas y esporádicas,  sin ser tan eficaces,  como lo son las acciones coordinadas y  amparadas por una regulación, que involucre trabajos colectivos.

Estas acciones han sido fomentadas desde el plano internacional, mediante la ONU, por medio de resoluciones emitidas por la Asamblea General, de las cuales vale la pena destacar:

–       la Resolución  40/212 del 17 de Diciembre de 1985, mediante la cual se decretó el 5 de diciembre como el día Internacional del Voluntario, para el Desarrollo Económico y Social;

–       la Resolución 52/17 del 20 de noviembre de 1997, mediante la cual se proclamó el año 2001 como el Año Internacional de los Voluntarios.

Ambas iniciativas tenían como objeto visibilizar la labor del voluntariado a nivel internacional y fomentar debates sobre la importancia del voluntariado, lo que generó que muchos países se adhirieran al compromiso mundial de reconocer y exaltar el voluntariado a lo interno de los mismos, como una forma de alcanzar los Objetivos de Desarrollo del Milenio, declarados por la Naciones Unidas y que buscan reducir la pobreza, el hambre, la enfermedad, el analfabetismo, la degradación del medio ambiente y la discriminación de las mujeres.

La República de Panamá no fue ajena a este movimiento mundial, por tanto, organizaciones de diversa índole y varias empresas nacionales, dentro de las cuales se encuentra Morgan & Morgan, logran identificar al voluntariado como un eficaz método  para alcanzar el desarrollo equitativo de la sociedad.

Es así como Panamá va tomando un rol más activo en la promoción y reconocimiento del voluntariado, siendo sede en el 2008 de la XX Conferencia Mundial de Voluntariado de la Asociación Internacional de Esfuerzo Voluntario (IAVE, por sus siglas en Inglés); y, en el 2010 participa en la Conferencia Latinoamericana de Voluntariado de IAVE, celebrada en Bogotá, Colombia. Producto de estas participaciones se ve la necesidad de que en Panamá existiese un cuerpo normativo que regulara el trabajo voluntario, alineándolo a las tendencias internacionales.

Es así como en colaboración con IAVE – Panamá y con aliados de la sociedad civil y del sector privado, Morgan & Morgan, representado por un grupo de abogados, realizaron un estudio comparativo de las principales leyes del voluntariado del mundo, con la finalidad de diseñar un anteproyecto de Ley que regulara el voluntariado en Panamá y que estuviera ajustado a las tendencias  modernas, sin desconocer las realidades propias del país.

El objetivo de este anteproyecto es el de fomentar, efectuar, promover, exhortar y desarrollar el voluntariado tanto en lo público como en lo privado en la República de Panamá, mediante una coordinación conjunta que se realizará a través de una Mesa de Concertación del Voluntariado.

En el anteproyecto se establecen, como objetivos del voluntariado, el de contribuir con su esfuerzo, habilidades y capacidades, a brindar calidad de vida a las personas o comunidades, propiciando su desarrollo, para que vivan con dignidad y justicia, y fomentando un entorno que permita la vida en común manteniendo valores de respeto, solidaridad, paz y libertad; elevar la conciencia ciudadana para que practiquen actividades para el bienestar social, de solidaridad y cooperación en beneficio de las personas o comunidades en situaciones de desventaja o vulnerabilidad; y, fortalecer la gestión que realizan las organizaciones públicas y privadas que tienen como finalidad propiciar el desarrollo humano y sostenible en Panamá.

Asimismo se establecen los principios del voluntariado, los compromisos y derechos de los voluntarios, las responsabilidades de las organizaciones voluntarias, los incentivos y los reconocimientos mínimos que por ley se deben hacer en torno al trabajo voluntario.

Actualmente, el anteproyecto se encuentra en consulta y revisión de diversas organizaciones que mantienen voluntariados en Panamá, de modo que el documento final, sea producto de un consenso de los actores involucrados. Una vez terminado el plazo indicado, se presentará como iniciativa ciudadana a la Asamblea de Diputados de Panamá, para su discusión y si así lo aceptan los diputados, para su aprobación.

A través de acciones pro – bono como la asesoría, fomento, redacción y revisión del anteproyecto de Ley del Voluntariado en Panamá, Morgan  & Morgan, reitera su compromiso internacional, adquirido en el 2001, mediante la firma del Pacto Global de las Naciones Unidas, como empresa socialmente responsable, ya que somos fieles creyentes de que de convertirse en Ley este anteproyecto, se permitirá reorganizar el voluntariado en Panamá, maximizando la colaboración de los voluntarios en pro del cumplimiento de los objetivos del milenio.


Nelva Marissa Araúz Reyes, actualmente apoya con consultorías de RSE en Morgan & Morgan.  Ingresó al área de RSE de Morgan & Morgan  en el 2007, colaborando con la Fundación Eduardo Morgan y posteriormente en la coordinación de la Fundación de Asistencia Legal Comunitaria. Antes de ingresar a Morgan & Morgan, la Licda. Araúz Reyes, trabajó en despachos judiciales que manejaban temas ambientales, civiles y penales, así como en la Alianza Ciudadana Pro Justicia, en donde ganó experiencia en la formulación de proyectos, políticas públicas y análisis de las legislaciones. La Licda. Araúz Reyes, obtuvo su licenciatura en Derecho y Ciencias Políticas en la Universidad de Panamá, culminó estudios de especialización en Derecho Procesal en la Universidad Interamericana de Panamá así como una maestría en Política Criminal en la Universidad Nacional Autónoma de México. Y, actualmente se encuentra finalizando sus estudios de doctorado en Derecho en esta última universidad.

Fundalcom es un proyecto único en su naturaleza entre firmas de abogados y empresas privadas de Panamá que  tiene como objetivo ofrecer a personas de escasos recursos económicos de la comunidad panameña, asesoría y representación legal gratuita, en procesos de derecho de familia y violencia doméstica. La Fundación es apoyada por el trabajo pro bono de socios y abogados de Morgan & Morgan.

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